Résumons : Un programme de l’US Air Force démontre comment le Pentagone commence à exploiter le potentiel d’une technologie émergente à un rythme rapide, avec des implications de grande envergure pour les tactiques de combat, la culture militaire et l’industrie de défense.

L’avion expérimental sans pilote XQ-58A Valkyrie de l’US Air Force est contrôlé par une intelligence artificielle. Le Valkyrie est propulsé par un moteur-fusée. Il peut parcourir une distance égale à la largeur de la Chine. De conception furtive, il est capable de transporter des missiles pouvant atteindre des cibles ennemies bien au-delà de sa portée visuelle.

Mais ce qui distingue vraiment l’appareil expérimental sans pilote XQ-58A Valkyrie de l’US Air Force, c’est qu’il est contrôlé par une intelligence artificielle, le plaçant à l’avant-garde des efforts déployés par l’armée américaine pour exploiter les capacités d’une technologie émergente dont les immenses avantages potentiels sont tempérés par de profondes inquiétudes quant au niveau d’autonomie à accorder à une arme létale.

Le Valkyrie, un drone de nouvelle génération

Essentiellement un drone de nouvelle génération, le Valkyrie est un prototype de ce que l’US Air Force espère pouvoir devenir un complément puissant à sa flotte d’avions de chasse traditionnels, donnant aux pilotes humains un essaim de coéquipiers robots hautement capables à déployer au combat. Sa mission est de combiner l’intelligence artificielle et ses capteurs pour identifier et évaluer les menaces ennemies, puis, après avoir obtenu le feu vert d’un humain, de passer à l’attaque.

Une équipe humain-machine inédite

Sur la base aérienne d’Eglin en Floride, le commandant Ross Elder s’apprête à réaliser un exercice dans lequel il pilotera son chasseur F-15 aux côtés du Valkyrie. « C’est une sensation très étrange, déclare le commandant Elder. Je vole en formation avec quelque chose qui prend ses propres décisions. Et ce n’est pas un cerveau humain. »

Le programme Valkyrie donne un aperçu de la façon dont les affaires d’armement américaines, la culture militaire, les tactiques de combat et la concurrence avec les nations rivales sont remodelées, potentiellement de manière substantielle, par les progrès rapides de la technologie.

Un changement sismique pour l’US Air Force

L’émergence de l’intelligence artificielle aide à engendrer une nouvelle génération d’entrepreneurs de la défense qui cherchent à contester, ou du moins à perturber, la primauté depuis longtemps établie de la poignée de géants qui fournissent les forces armées en avions, missiles, chars et navires.

La possibilité de construire des flottes d’armes intelligentes mais relativement peu coûteuses qui pourraient être déployées en grand nombre permet aux responsables du Pentagone de réfléchir à de nouvelles façons de combattre les forces ennemies.

Cela les oblige également à se confronter à des questions sur le rôle que les humains devraient jouer dans les conflits menés avec des logiciels conçus pour tuer, une question particulièrement délicate pour les États-Unis compte tenu de son bilan de frappes erronées par des drones conventionnels causant des pertes civiles.

Gagner et conserver un avantage dans le domaine de l’intelligence artificielle est un élément de la course de plus en plus ouverte avec la Chine pour la supériorité technologique en matière de sécurité nationale.

Le Pentagone change de cap

Le long couloir lambrissé du Pentagone où se trouvent les bureaux de la haute hiérarchie de l’US Air Force est bordé de portraits d’un siècle de dirigeants, mélangés à des images des machines volantes qui ont donné à l’Amérique la domination mondiale dans les airs depuis la Seconde Guerre mondiale.

Un thème commun se dégage de ces images : le rôle emblématique du pilote. Les humains continueront de jouer un rôle central dans la nouvelle vision de l’US Air Force, ont déclaré de hauts responsables du Pentagone, mais ils seront de plus en plus jumelés à des ingénieurs logiciels et des experts en apprentissage automatique, qui raffineront constamment les algorithmes régissant le fonctionnement des coéquipiers robots volants qui voleront à leurs côtés.

Presque tous les aspects des opérations de l’US Air Force devront être révisés pour intégrer ce changement. C’est une tâche qui, jusqu’à cet été, avait été largement confiée aux généraux White et Jobe, dont le partenariat a été surnommé le « Dale et Frag Show » par les officiers de l’US Air Force.

Le Pentagone, par l’intermédiaire de ses divisions de recherche comme la DARPA et le Laboratoire de recherche de l’US Air Force, a déjà passé plusieurs années à construire des prototypes comme le Valkyrie et les logiciels qui le font fonctionner. Mais l’expérience passe maintenant au stade de « programme validé », ce qui signifie que si le Congrès l’approuve, des dollars des contribuables substantiels seront alloués pour acheter les véhicules : un total de 5,8 milliards de dollars sur les cinq prochaines années, selon le plan de l’US Air Force.

Des défis nombreux

La liste des obstacles à surmonter est longue. Le Pentagone a un bilan désastreux en matière de construction de logiciels avancés et de lancement de son propre programme d’intelligence artificielle. Il y a un roulement constant parmi les dirigeants du Pentagone, compliquant les efforts pour continuer à avancer selon le calendrier prévu.

Le général Jobe a déjà été affecté à un nouveau rôle et le général White le sera bientôt. Le Pentagone devra également perturber le contrôle de fer exercé par les principaux entrepreneurs de la défense sur le flux des dépenses militaires. Comme la structure du programme Valkyrie le suggère, l’armée souhaite davantage exploiter l’expertise d’une nouvelle génération d’entreprises de logiciels pour fournir des éléments clés de l’ensemble, introduisant plus de concurrence, de rapidité et de créativité entrepreneuriales dans ce qui a longtemps été un système averse au risque et lent.

Le travail le plus important, du moins jusqu’à récemment, incombait au général Jobe, qui s’est d’abord fait connaître dans l’US Air Force il y a deux décennies lorsqu’il a aidé à concevoir une stratégie de bombardement pour détruire des bunkers profondément enfouis en Irak abritant des commutateurs de communication militaire cruciaux.

On lui a demandé de prendre des décisions clés établissant le cadre de la façon dont les avions de combat robotisés alimentés par l’IA seront construits. Lors d’un entretien au Pentagone, et lors d’autres événements récents, les généraux Jobe et White ont tous deux déclaré qu’un impératif clair est que les humains resteront les ultimes décideurs – et non les drones robotisés, connus sous l’acronyme CCA (Collaborative Combat Aircraft).

Des défis de confiance

À la base aérienne d’Eglin, le commandant Ross Elder ou le responsable de l’équipe dans la tour de contrôle peuvent désactiver la plateforme d’IA tout en maintenant le pilotage automatique de base du Valkyrie en marche. L’objectif, ont déclaré des responsables du Pentagone, est une US Air Force plus imprévisible et mortelle, créant une plus grande dissuasion pour toute action de la Chine, et un combat moins meurtrier, du moins pour l’US Air Force.

Les responsables estiment qu’il pourrait falloir de cinq à dix ans pour développer un système opérationnel basé sur l’IA pour le combat aérien. Les commandants de l’US Air Force pressent d’accélérer l’effort – mais reconnaissent que la vitesse ne peut être le seul objectif.

« Nous n’y serons pas tout de suite, mais nous y arriverons, c’est avancé et cela s’améliore chaque jour à mesure que vous continuez à former ces algorithmes. »déclare le général Jobe.

Concluons : L’émergence de l’IA introduit des changements majeurs dans les opérations de l’US Air Force, ouvrant la voie à une nouvelle génération de drones de combat en équipe avec les pilotes humains. De nombreux défis technologiques et culturels restent à surmonter pour concrétiser cette vision, mais le Pentagone accélère ses efforts pour rester à la pointe face à des rivaux comme la Chine. L’avenir dira si l’humain saura véritablement faire confiance et coopérer avec des machines dotées d’une autonomie létale croissante.